Cargueros imperiales para el Lejano Oriente

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Un Handley Page Hastings de la Far East Air Force, a mediados de la década de 1960.

 

El Hastings fue una consecuencia de otro de los varios fracasos de la aviación comercial británica de la década de 1940, siendo el más sonado el Bristol Brabazon. En este caso Handley Page, que había fabricado miles de bombarderos Halifax durante la guerra, diseñó un transporte civil cuatrimotor de 50 plazas que, debido a graves problemas de diseño retrasó su entrada en servicio y se vendió poco, apenas 30 unidades. Mientras tanto su versión de transporte militar, el Hastings, con un fuselaje más rechoncho para acomodar material bélico voluminoso, produjo más de 150 ejemplares, casi todas las cuales fueron a parar a las unidades de transporte de la RAF. El Hastings se estrenó en su tarea de carguero imperial con un vuelo de demostración desde Lyneham (una enorme base de la RAF en Inglaterra, “hub” de sus operaciones de cargueros durante muchos años) hasta Sidney, un vuelo de 13.000 millas (21.000 km) que significativamente requirió nada menos que seis escalas (1). El Hastings apenas podía volar más de 2.000 km de un tirón, algo corto para el  principal transporte aéreo militar de un imperio mundial.

Aunque no era ninguna maravilla como carguero –apenas podía llevar 9 toneladas de carga útil, que había que introducir en el el fuselaje por un portón lateral– sí era un avión muy versátil para servir cualquier necesidad de transporte aéreo concebible. El Hastings transportó carbón durante el puente aéreo de Berlin de 1948-1949 y sirvió largos años en tareas coloniales en el medio y extremo Oriente, participando en el lanzamiento de paracaidistas en el ataque de Suez, en la Emergencia malaya y en la Konfrontasi con Indonesia, ya en la década de 1960, entre otras muchos servicios para el menguante imperio británico. De una cincuentena de bases en Extremo Oriente tras la segunda guerra mundial la RAF quedó reducida a unas pocas, singularmente en Singapur, donde la base de Changi acogió a los Hastings del mando aéreo Royal Air Force Far East. En 1971 el mando terminó sus operaciones y ya solo quedaron unos pocos Hastings en misiones especiales como aviones meteorológicos y de reconocimiento, pues fueron sustituidos por Hercules en su papel de cargueros.

(1) Flight, 27 de mayo de 1948

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