Sperrin: el respaldo del respaldo

Uno de los dos prototipos del Short Sperrin, que voló por primera vez el 10 de agosto de 1951.

La máquina tenía que ser capaz de llevar una carga de 10.000 libras (4.500 kilos) a 1.500 millas náuticas (2.780 km) de distancia, a una velocidad de crucero de 500 nudos (926 km/h) y volando a 50.000 pies (15.000 metros) de altura. La especificación de 1947 del Ministerio del Aire británico que creó la fuerza de bombarderos atómicos estaba describiendo a la industria aeronáutica nacional un avión capaz de volar desde Londres a Moscú (a 2.500 km de distancia) con una pesada bomba atómica en la panza, a velocidad cuasi-supersónica y a una altura estratosférica. La bomba no existía todavía en 1947, así que se usó como modelo el artefacto de plutonio que destruyó Nagasaki y mató a 40.000 personas el 9 de agosto de 1945. Sobre esta plantilla se diseñó y fabricó la primera bomba atómica británica, llamada Blue Danube, un proyectil aerodinámico de siete metros de longitud y 4,5 toneladas de peso que estuvo listo a comienzos de la década de 1950.

Era evidente que la industria británica tendría que echar el resto para fabricar un avión capaz de cumplir con las especificaciones, y que eso llevaría tiempo. Los proyectos de Avro (el futuro Vulcan) y Handley Page (el futuro Victor) fueron elegidos, con idea de quedarse al final con el Vulcan, que era el avión más futurista de los dos, destinado a ser el ideal bomber de la era atómica. Por si acaso fracasaban, se encargó un respaldo a Short, un avión sencillo que se pudiera fabricar con rapidez pero que pudiera llevar la bomba a la distancia requerida, aunque a un poco menos de velocidad y de altura. Para liar más las cosas, Vickers porfió y obtuvo un contrato para desarrollar su propia versión del bombardero atómico, sobre la base de que podría estar listo mucho antes que los proyectos de Avro y Handley Page. Así que, hacia 1950, el todavía Imperio británico tenía cuatro proyectos simultáneos de bombarderos atómicos en construcción, dos seleccionados (Handley Page Victor y Avro Vulcan), un respaldo rápido (Vickers Valiant) y un respaldo del respaldo (Short Sperrin).

Vickers cumplió su palabra y el prototipo del Valiant voló en mayo de 1951, un par de meses antes que el Sperrin. Eso dejó al proyecto de Short sin nada que hacer, aparte de completar otro prototipo y dedicarse a banco de pruebas de motores jet y tecnologías diversas relacionadas con el bombardeo atómico. Estas incluyeron pruebas de transporte y suelta con maquetas de Blue Danube. A finales de la década de 1950 los dos prototipos fueron retirados del servicio.

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